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De Ecuador... a la Luna

Tomás Ciuffardi

En su sueño por pisar la Luna, un ecuatoriano se convirtió en astronauta, creó su propia agencia espacial, desarrolló un avión de gravedad cero (0-G) y logró que su hijo tenga el récord mundial Guinness como el ser humano más joven en experimentar la microgravedad.

Publicado: Viernes, 13/2/2009 - 21:53  | 3503 visitas.

Imagen: Ecuador Ciencia
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"Mi sueño máximo es llegar a plantar la (bandera) tricolor en la Luna. Eso podrá parecer un sueño, pero hace 32 años yo era un niño que miraba las estrellas y soñaba, y hoy estoy aquí...y si me toma toda la vida hacerlo, toda la vida me tomará, pero lo haré".

La rotunda sentencia que Ronnie Nader, primer astronauta ecuatoriano, hizo a BBC Mundo, es la misma idea fija que permitió a este ingeniero de sistemas guayaquileño lograr metas que por sí solas parecían inalcanzables e irrealizables.

La primera de ellas fue la de convertirse en astronauta, una tarea exigente para la que Nader tuvo que someterse a exigentes pruebas físicas de resistencia.  "Fueron seis meses de entrenamiento a lo largo de cuatro años en los que completé el programa Advanced Suborbital Astronaut (ASA/T) en el centro de entrenamiento de cosmonautas Yuri Gagarin en Rusia. Entonces me convertí en el primer ecuatoriano en ser entrenado como astronauta", comenta Nader. Este ecuatoriano culminó el programa de entrenamiento el 8 de junio del 2007, pero su primera misión espacial está proyectada para el próximo año.

Astronauta sin agencia

"Dos días antes de terminar el programa (los instructores) me dijeron que tenía cualidades de líder y me invitaron formalmente a formar parte al cuerpo de cosmonautas rusos. Esa noche no pude dormir",le explicó Nader a BBC Mundo. "Rusia no es mi país y yo quería llevar la bandera del Ecuador sobre mi hombro izquierdo, como la llevan todos los astronautas".

"Entonces eso me encontré en la disyuntiva de quedarme en Rusia o regresar a Ecuador a pelear por lo imposible, a arriesgar todo lo que soy por todo lo que puedo llegar a ser. Elegí ese camino, y en ese camino uno de los puntos fue crear una agencia espacial", cuenta Nader.

Entonces Nader decidió crear la Agencia Civil Espacial Ecuatoriana (EXA) y con ella también dio vida al Programa Espacial Civil Ecuatoriano. Aunque este organismo no tiene un aval del gobierno, fue reconocido inmediatamente por instituciones estatales como la Fuerza Aérea Ecuatoriana (FAE).

Uno de los principales objetivos del programa espacial, según Nader, es el de incentivar a los jóvenes al estudio de la física y la astronomía, y para lograr esa motivación, el astronauta ecuatoriano quiso traer al país un avión de gravedad cero para que los chicos y chicas puedan experimentar la sensación de flotar en el espacio. "Intentamos traer el avión de 0-G norteamericano pero ese plan necesitaba muchísimo dinero...el alquiler nos costaba como US$700.000", explica Nader. "Así que decidimos intentar lo imposible".

Fuerza-G Uno Cóndor

El siguiente paso de Nader fue tratar de conseguir la gravedad cero por sus propios medios, pero dado que entre sus medios no contaba con un avión, acudió a la FAE. "En primer lugar a la FAE le llamó la atención que alguien con limitados recursos, basándose en un sueño, una ilusión, pusiera sobre sus hombros esa terrible empresa que es alcanzar el espacio", le dijo a BBC Mundo el Teniente Coronel Patricio Salazar, jefe del Departamento de Desarrollo Aeroespacial de la FAE. "En segundo lugar hicimos un acercamiento de sondeo, para evaluar realmente cuán consistente era, qué rigor tenía, y realmente lo único que despertó en la FAE fue respeto y admiración".

El plan de Nader consistió en realizar un vuelo en un avión de combate para conseguir los parámetros de la microgravedad. "Yo conocía los principios físicos del vuelo parabólico que genera la microgravedad... así que diseñé un aparato, un subcomputador", explica Nader. "La idea era que si lo volábamos en un avión de combate generando este tipo de maniobras el aparato sería capaz de extraer el secreto de la microgravedad".

Y así fue. Con el "gravímetro" diseñado por Nader lograron obtener "501 segundos de gravedad cero" y los datos necesarios para aplicarlos posteriormente en un avión de pasajeros. La FAE facilitó un avión Sabreliner T-39 que anteriormente se usaba para el transporte de autoridades (entre ellos al presidente de la república de turno) y modificaron el aparato para la misión de 0-G "sin tocar nada de la aerodinámica o de los sistemas primarios del avión porque entonces los vuelos se anulaban", comenta Nader.

Al avión se lo bautizó como "Fuerza-G Uno Cóndor" y el 6 de junio de 2008 logró 168 segundos de gravedad cero en cielo ecuatoriano. "Fue un éxito, un triunfo", afirma Nader. "Fue la primera vez que se lograba esto en Latinoamérica".

Récord

Hasta el momento la FAE y EXA han realizado siete misiones en el avión de 0-G con "fines de investigación científica". Pero la misión que Nader recuerda y resalta con mayor orgullo es la que participaron sus dos hijos, Gerard (10) y Jules (10), para un experimento de los efectos de la microgravedad en menores.

En ese vuelo Jules se convirtió en el ser humano más joven en experimentar la microgravedad, lo que le valió el ingreso al libro de los récords Guinness. Los últimos vuelos han servido para que estudiantes de algunas universidades puedan llevar a cabo experimentos en un ambiente de 0-G.

"De la emoción inicial pasamos ya a la fase de producción...la idea de hacer el avión es tener una herramienta, un laboratorio de microgravedad donde las instituciones educativas puedan tener la oportunidad de experimentar en condiciones como las del espacio", explica Nader.

Tanto el astronauta ecuatoriano como Patricio Salazar recalcan que todo esto no genera réditos ni le cuesta "ni un centavo" a nadie. Los miembros de EXA son voluntarios sin paga, y en lo que respecta a los vuelos se está "trabajando con los mínimos de inversión dentro de las planificaciones de horas de vuelo anuales".

¿Para qué?

En menos de un año Ronnie Nader se graduó como astronauta, puso a su hijo en un avión de 0-G desarrollado con recursos y tecnología propia y fundó una agencia espacial. Por eso, sin hacer caso a los escépticos, afirma categóricamente que plantará una bandera ecuatoriana en suelo lunar.

Nos queda una última pregunta: ¿Para qué hacer todo esto?, ¿Acaso Ecuador no tiene problemas terrenales más urgentes? "Nosotros no tenemos el mismo interés en el espacio que tienen otras naciones", responde Nader. "El programa espacial y el avión 0-G tienen la misión de inspirar a los jóvenes".

"Necesitamos una nueva generación de científicos que nos saque adelante y llevando a los chicos a 0-G, dándoles esa sensación maravillosa que es flotar, esos chicos quedan marcados para siempre con la palabra ciencia. Nuestro interés es social".

Publicado originalmente por BBC News (Reino Unido)

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