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El mensaje chino de la basura espacial

Por Rafael Poch

La prueba antisatélite que China realizó en enero, fue una llamada al sentido común para poner coto a la militarización del espacio.

Publicado: Lunes, 9/7/2007 - 22:56  | 3038 visitas.

Restos de etapa de cohete en Kazajstán, sin embargo muchos sigue en órbita.
Foto: Jonas Bendiksen
Restos de etapa de cohete en Kazajstán, sin embargo muchos sigue en órbita. Foto: Jonas Bendiksen
Imagen: Agencias / Internet
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En junio de1983, durante la séptima misión del "Shuttle" que la convertiría en la primera mujer astronauta de Estados Unidos, Sally Ride, detectó un agujero en la ventana de proa de la lanzadera espacial. Inmediatamente se hicieron pruebas para comprobar que la gruesa ventana no iba a ceder. Los análisis realizados más tarde demostraron qué era lo que había producido aquel agujero: el impacto de una minúscula escama de pintura que flotaba en el espacio. Aquel incidente de hace 24 años, ayuda a comprender otro episodio que tuvo lugar en China, este año.

El pasado 11 de enero los chinos lanzaron un misil convencional con el que destruyeron uno de sus obsoletos satélites meteorológicos. Oficialmente se desconocen los motivos de aquel lanzamiento. El gobierno chino sólo dijo tres cosas; que, "China se opone a la militarización del espacio y a cualquier carrera armamentística", que "no participará en ninguna carrera militar espacial", y que el lanzamiento, "no tiene por objetivo a ningún país ni amenazará a nadie". La prensa global hizo un considerable escándalo, dando nuevos elementos a la leyenda de la "amenaza militar china". En Moscú dijeron que todo el asunto estaba "exagerado". Washington reaccionó con inusitada discreción.

"Tres meses después del lanzamiento, los motivos del gobierno chino no están claros", señalaba en abril un informe sobre las relaciones chino-americanas del "Council on Foreign Relations" que recordaba el episodio. Pero si que lo están.

Cuarenta y cinco años de historia de navegación espacial han llenado las zonas más transitadas de la órbita terrestre de miles de piezas de cacharrería, letales para la navegación. Satélites en desuso, trozos de cohetes de impulso de las primeras fases del lanzamiento, aislamientos y objetos metálicos, herramientas, grilletes, piezas de todo tipo y hasta excrementos congelados de astronauta. Todo eso, circulando a una velocidad de unos 7 kilómetros por segundo (25.000 kilómetros por hora) convierte a la basura espacial en, "armas cinético-energéticas no guiadas e hiperveloces", según la descriptiva definición de un organismo oficial de Estados Unidos. Según el Pentágono un trozo de deshecho espacial de diez centímetros de diámetro puede hacer tanto daño a una nave espacial como 25 cartuchos de dinamita.

En su magnífica trilogía sobre el imperialismo de Estados Unidos, el veterano orientalista americano Chalmers Jonson, explica que los radares militares de Estados Unidos tienen permanentemente localizados y en seguimiento, más de 13.000 objetos, pero se estima que hay más de 100.000 piezas del tamaño de un centímetro y millones de fragmentos aun más pequeños. En total hay dos millones de kilos de basura espacial en órbitas terrestres bajas, las más frecuentadas, y la Nasa publica una revista trimestral dedicada al seguimiento y evolución del fenómeno.

En determinadas cotas, entre 900 y 1.000 kilómetros de altura, o entre 1.500 y 1.700 kilómetros, la densidad de cacharrería espacial es tan elevada que un científico de la NASA, llamado Donald Kessler estableció matemáticamente una situación de completo caos en esas zonas, derivada de la colisión en cadena de los fragmentos de basura espacial, el llamado "efecto Kessler". El de la basura espacial es un asunto muy serio porque si se desmadra puede cancelar la navegación espacial, sin distinción militar o civil, para todos.

Desde el 11 de enero, los chinos han contribuido a ese fenómeno, añadiendo 1600 fragmentos metálicos de su antiguo satélite meteorológico a esa peligrosa cabalgata de cacharrería espacial. La capacidad antisatélite (ASAT) demostrada por China en enero, significa que es muy fácil arruinar el quimérico propósito del monopolio espacial militar, llenando el espacio de cacharrería letal. Ese fue el mensaje lanzado por China, y sus destinatarios lo entendieron perfectamente.

A los expertos chinos no les gusta extenderse sobre este tema, en eso son radicalmente diferentes de los rusos, aficionados a la bravuconada militar, pero algunos han dicho algo. El físico Dingli Shen, profesor de relaciones internacionales y decano de la Universidad Fudan de Shanghai, dice que con la prueba de enero, "China quiso lanzar un mensaje contra un país específico" y su calendario se "estableció políticamente".

"Nuestro lanzamiento pudo crear algunos residuos no deseables en época de paz, lo que lamento, pero esos residuos podrían haber prevenido una confrontación más seria en los próximos años, y hasta que no haya una prohibición internacional de las armas antisatélites, la soberanía de todas las naciones debe ser respetada adecuadamente", dice.

El problema no es la fantasmagórica "amenaza militar china", sino la militarización del espacio que lleva a cabo Estados Unidos, que se opone a cualquier tratado limitativo e incluso conversación internacional sobre la materia. La actual doctrina de política espacial de Estados Unidos (Nacional Space Policy, revisada en 2006) afirma mucho más que un derecho exclusivo, puesto que amenaza a quien pretenda arrogárselo. Estados Unidos, dice; "preservará sus derechos, capacidades y libertad de acción en el espacio; disuadirá o impedirá a otros, tanto de hacerse con esos derechos, como desarrollar capacidades encaminadas; tomará acciones necesarias para proteger su capacidad espacial; responderá a las interferencias; y si es necesario impedirá a los adversarios el uso de capacidades espaciales hostiles a los intereses nacionales de EE.UU.".

La propia Unión Europea está afectada por esta política. En Octubre de 2004, durante una conferencia celebrada en Londres, los representantes de Estados Unidos amenazaron con interferir, e incluso destruir, los satélites europeos de la red "Galileo" si consideraban que amenazaban los intereses de EE.UU. La expresión empleada fue "emprender acciones reversibles (interceptar) e irreversibles". El tema en discusión era la participación China en el programa de posicionamiento global europeo, que concluye con el monopolio del sistema de Estados Unidos (GPS) en la materia.

China, Rusia y la ONU, apoyan la negociación de un acuerdo internacional que prohíba la militarización del espacio.

Según Chalmers Johnson, "las armas espaciales no son sólo un problema estratégico. Son a la vez la causa y el resultado de diversos desarrollos patológicos de nuestro sistema político y económico". La combinación de negarse a cualquier tratado y conversación con la postura de denegar al adversario acceso al espacio, tiene, sin embargo, un punto débil. Y ese fue el mensaje de sentido común que los chinos emitieron en enero.

Publicado originalmente en La Vanguardia (España)

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