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Tecnología futura

Por PC World

PC ultrapequeñas que caben en un solo chip. Baterías que se recargan sin cables. Televisores que responden a los gestos. Estas y otras tecnologías emergentes cambiarán fundamentalmente la forma de ver –y usar– la tecnología.

Publicado: Martes, 2/12/2008 - 17:37  | 6224 visitas.

Un memristor
Un memristor
Imagen: Hewlet Packard
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¿El próximo gran descrubrimiento? El memristor, un componente microscópico que puede “recordar” los estados eléctricos incluso cuando está apagado, pero que debe resultar mucho más barato y rápido que el almacenamiento flash. Este concepto teórico que se viene desarrollando desde 1971 ahora ha sido construido en los laboratorios y ya comienza a revolucionar todo lo que conocemos de la computación; en menos de una década posiblemente hará obsoletas la memoria flash, la RAM y hasta las unidades de disco duro.

El memristor es sólo uno de los increíbles adelantos tecnológicos que están proyectando una onda expansiva por el mundo de la computación. Otras innovaciones que veremos pronto son más prácticas, pero también marcarán hitos importantes. Desde las tecnologías que por fin harán realidad la oficina sin papeles hasta las capaces de enviar electricidad a través de una habitación sin necesidad de cables, estos adelantos convertirán a la humilde PC en una cosa muy distinta al inicio de la próxima década.

En las secciones siguientes, destacamos los fundamentos de 15 tecnologías futuras, con pronósticos de lo que puede pasar con ellas. Algunas están al doblar de la esquina; otros adelantos todavía están fuera de nuestro alcance. Y a todos hay que prestarles atención.

Un nuevo circuito innovador

Desde los albores de la electrónica, sólo hemos tenido tres tipos de componentes de circuitos: resistencias (también llamados resistores), bobinas (también llamados inductores o inductancias) y condensadores. Pero en 1971 Leon Chua, un investigador de la Universidad de California en Berkeley, teorizó la posibilidad de un cuarto tipo de componente que podría medir el flujo de corriente eléctrica: el memristor. Ahora, 37 años más tarde, Hewlett-Packard ha construido uno.

¿En qué consiste? Como su nombre implica, el memristor puede “recordar” cuánta corriente ha pasado por él. Y alternando la cantidad de corriente que pasa por él, un memristor también puede actuar como un circuito de un solo elemento con propiedades únicas. La más notable es que puede guardar su estado electrónico incluso cuando la corriente deja de circular, lo que lo hace un gran candidato para reemplazar la memoria flash de hoy.

En teoría, los memristores serán más baratos y mucho más rápidos que la memoria flash y permitirán densidades de memoria mucho mayores. También podrían reemplazar los chips de RAM que todos conocemos, para que después de que se apague la computadora recuerde exactamente lo que estaba haciendo y comience a trabajar instantáneamente. Esta reducción de costo y consolidación de componentes puede conducir a computadoras transistorizadas de bajo costo que caben en el bolsillo y que funcionan mucho más rápido que las actuales PC.

Algún día, el memristor pudiera engendrar un nuevo tipo de computadora, gracias a su capacidad para recordar toda una escala de estados eléctricos en vez de los simplistas “encendido” y “apagado” que los procesadores digitales de hoy reconocen. Trabajando con una escala dinámica de estados en un modo analógico, las computadoras basadas en memristores pudieran manejar tareas mucho más complejas que la de transportar simplemente unos y ceros.

¿Cuándo aparecerá? Los investigadores dicen que no existe ninguna barrera real para implementar inmediatamente los circuitos basados en memristores. Pero depende de la parte comercial crear productos para el mercado. Los memristores para reemplazar la memoria flash (a un costo inferior y con menos consumo de energía) probablemente aparecerán primero; la meta de HP es ofrecerlos para 2012. Más allá de ese tiempo, los memristores probablemente reemplazarán a la DRAM y a las unidades de disco duro entre el 2014 y el 2016. En cuanto a las computadoras analógicas basadas en memristores, ese paso pudiera demorar más de 20 años.

CPU con 32 núcleos bajo la cubierta

Si su CPU sólo tiene un núcleo, es oficialmente un dinosaurio. De hecho, la computación de cuádruple núcleo es ahora común: hoy en día se pueden comprar hasta PC portátiles con cuatro núcleos. Pero realmente estamos presenciando el comienzo de la guerra de los núcleos: el liderazgo en el mercado de las CPU pronto será decidido por quién tiene el mayor número de núcleos, no la velocidad de reloj más alta.

¿En qué consiste? Habiendo abandonado en gran parte la carrera por los gigahertz, Intel y AMD tratan ahora de incluir más núcleos en una pastilla o microplaqueta a fin de continuar aumentando la potencia de procesamiento y ayudar a las operaciones que implican múltiples tareas. La continua miniaturización de los chips será importante para empaquetar estos núcleos y otros componentes en un espacio limitado. En 2009, Intel producirá procesadores de 32 nanómetros (por debajo de los 45nm de los chips de hoy).

¿Cuándo aparecerá? Intel ha sido muy eficiente en ajustarse a su programa de trabajo. Una CPU de seis núcleos basada en el diseño del Itanium debe salir al mercado para cuando circule esta edición, y a partir de ese momento Intel cambiará su enfoque hacia una nueva arquitectura llamada Nehalem, que saldrá al mercado con el nombre Core i7. Core i7 tendrá hasta ocho núcleos, y los sistemas de ocho núcleos estarán disponibles para 2009 o 2010 (y hay informes también de que un proyecto de ocho núcleos de AMD llamado Montreal aparecerá para el año 2009).

Después de lo anterior, la línea cronológica no es tan precisa. Se informa que Intel canceló un proyecto de 32 núcleos llamado Keifer, que planeaba para el 2010, posiblemente por su complejidad (aunque la compañía no lo ha confirmado). Ese número de núcleos requiere una nueva forma de llegar a la memoria; aparentemente los 32 cerebros no pueden compartir una sola reserva de RAM. Pero todavía esperamos que los núcleos proliferen cuando queden resueltas esas dificultades: es posible tener 16 núcleos para el 2011 o el 2012 (cuando se pronostica que los transistores se reduzcan aun más en tamaño a 22nm), y 32 núcleos fácilmente al alcance para 2013 o 2014. Intel dice que “cientos” de núcleos incluso pudieran ser posibles en un futuro más lejano.

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